25 years after 1989: what has happened to the idea of social equality?

150 150 Time To Talk

At c.19:00 EET (18:00 CET, 17:00 GMT) on the 6th November 2014, The Red House started a series of debates marking the 25th anniversary of the collapse of the Soviet Union. This first debate in the series looked at the idea of social equality and took place within the Red Hall at The Red House, 15 Ljuben Karavelov St., 1142 Sofia. A full-length audio recording of this debate can be lower down this page, while video highlights are available here.

On this cycle of debates, looking back at 25 years of Bulgarian development post-1989:

25 years after the start of the transition, Bulgarians are dissatisfied with the ways in which the process of democratisation and the introduction of market economics have changed their lives. Oft-repeated comparisons with the socialist period, in terms of security, justice, job opportunities, education and health care, underscore the sense of failure, which many associate with transition. What is more, Bulgarians have become painfully aware of a growing lack of solidarity in society, a lack of trust in the other. This incipient distrust in institutions and in people obstructs Bulgarians in their search for positive development. What were the dreams with which Bulgarian society started out on the long road to democratic transformation in the 1990s and where is the country today? What has been achieved and what have people been unable to achieve in terms of building democratic institutions, developing an independent media and tackling social inequalities? How has the transition helped to undermine intersocietal trust and can we succeed without faith in one another?

These are the questions, which The Red House will look to enunciate in this series of debates. A video installation and documentary films from the socialist period and the beginning of transition will also form an integral part of this analysis of Bulgaria 25 years after the end of communist autocracy.


On the first debate in this series: 25 years after 1989: what has happened to the idea of social equality?

For many people in Eastern Europe, the year 1989 brought hopes of freedom and dreams of being able to achieve a better quality of life. People hoped for higher wages, individual prosperity, an end to privileges and the prospect of a meritocratic society, where people would be able to reap the benefits of their efforts, skills and achievements. Today, a significant majority of people in Bulgaria think that this has not been achieved and that the lack of social justice and the growing inequality of the last two decades is intolerable. How has the transition failed in Bulgaria? Where does this growing inequality stem from: from social and taxation policies, from a lack of solidarity in society or from the increasing global impact of globalisation, whose expansion coincided with the transition in Eastern Europe?

Comparing the divergent national processes of reformation and their impacts upon social inequalities, The Red House looked at the policies adopted in both Poland and Bulgaria over the last 25 years and tried to answer the question: was Bulgaria bound to end up where it is today and what can now be done to ensure a more just society for tomorrow?

Audio recording:



Petya Kabakchieva is a professor of Sociology, head of the Sociology Department at the University of Sofia and deputy chair woman of the Bulgarian Sociology Association. She has extensive experience as a leader and participant in numerous sociological research projects. Her main interests are in the fields of political sociology, civic participation and identities, historical sociology of socialism, social inequalities and nationalism.

Desislava Nikolova is a chief researcher at the Institute for Market Economics. She has a PhD in economics from the University of National and World Economics in Sofia. She is interested in macroeconomics, public finances and inequalities.

Michał Polakowski is the social and economic policies coordinator at the International Centre for Research and Analysis in Poland. He gained his PhD at Maastricht University’s Graduate School of Governance, where he completed his doctoral dissertation on the transformation of social policy in post-communist countries. Michał focusses on the relationships between economic development and social policy, the historical and political considerations of the welfare state, institutional change and innovative research methods in the social sciences.

Boyan Zahariev is the programme director for both governance and public policies and educational policies at the Open Society Institute in Sofia. He has an M.A. in economics and a Ph.D in sociology, whose dissertation dealt with the Geography of Social Disorganisation. Local Social Networks in Selected Bulgarian Towns. His work focusses on themes, such as, social inequalities, education reform and the integration of minorities.


Ruja Smilova teaches at Sofia University’s Department of Political Studies. She is also the Centre for Liberal Strategies’ programme director in the fields of quality of democracy, civic participation and media environment. Her research interests include political philosophy, normative and positive theories of democracy and the relationships between media and democracy.



6 ноември 2014 (четвъртък), 19.00ч.
Центърът за култура и дебат 

25 години след 1989: Какво се случи с идеята за социално равенство?

Дебат на български и английски. Червена зала, ул. „Любен Каравелов“ 15, София, България.

аудио тук!

25 години след 1989:

25 години след началото на Прехода, българите са недоволни от начина, по който демокрацията и пазарната икономика промениха живота им. Сравнението с времето на социализма по отношение на сигурност, справедливост, възможност за работа, образование, здравеопазване, показва усещането за пълен провал на прехода. Нещо повече – днес хората болезнено констатират липсата на солидарност в обществото, липсата на доверие в другия. Недоверието в институциите и в хората днес поставя на изпитание възможностите за позитивно развитие. С какви мечти тръгна обществото ни по пътя на демократичната трансформация в началото на 1990те и къде сме днес? Какво успяхме и какво не успяхме да постигнем в областта на демократичните институции, медиите и справянето със социалните неравенства? Как преходът унищожи доверието и можем ли да имаме успех без доверие?

Това са въпросите, които ще поставим в тази серия от дебати, документални филми от времето на социализма и началото на прехода, и една изложба-инсталация.

Какво се случи с идеята за социално равенство?

За много от хората в източна Европа 1989 дойде с надежда за свобода, но и за постигане на по-добро качество на живот, по-високи заплати, индивидуален просперитет, край на привилегиите и справедливо възнаграждение на усилията, уменията и постиженията на отделния човек. Днес внушително мнозинство от хората смятат, че това не е постигнато, и че липса на социална справедливост и нарастващото неравенство в последните две десетилетия са нетърпими. Защо се провалихме? Грешни социални и данъчни политики, липса на солидарност в обществото, или глобалното влияние на глобализационните процеси, с които Преходът съвпадна?

Сравнявайки процесите на възникване и задълбочаване на социалните неравенства, както и политиките за тяхното преодоляване в последните 25 години в Полша и в България, ще се опитаме да отговорим на въпроса: неизбежно ли беше да се окажем там, където сме днес? И какво може да се направи, за да имаме едно по-справедливо общество утре?


Дебат с участието на:

Петя Кабакчиева е професор по социология, ръководител на катедрата по социология в Софийския университет и заместник-председател на Българската социологическа асоцияция. Има задълбочен опит като ръководител и участник в многобройни социологически изследователски проекти. Основните й интереси са в областите на политическата социология – гражданско участие и идентичности, историческа социология на социализма, социални неравенства и национализъм.

Десислава Николова е главен икономист в Института за пазарна икономика. Тя има докторска степен по икономика от Университета за национално и световно стопанство. Интересува се от макроикономика, публични финанси и неравенства.

Михал Полаковски е координатор по социални и икономически политики на Международния център за изследвания и анализи, Варшава. Получава докторската си степен от Висшето училище по управление в Университета в Маастрихт, където защитава дисертация върху трансформацията на социалните политики в посткомунистическите страни. Михал също така се фокусира на връзките между икономическо развитие и социална политика, исторически и политически виждания за държавата на благоденствието, институционална промяна и иновативни изследователски методи в социалните науки.

Боян Захариев е програмен директор на програмите “Управление и публични политики” и “Образователни политики” на Институт Отворено общество – София. Той има магистърска степен по икономика и докторантура по социология от Софийски университет, защитена с дисертация на тема “География на социалната дезорганизация. Местни социални мрежи в няколко български града.” . Работата му е фокусирана върху теми като социални неравенства, образователни реформи, интеграция на малцинства.


Ружа Смилова преподава в катедра Политология на Софийския Университет. Тя е програмен директор на Центъра за либерални стратегии в области като качество на демокрацията,  гражданско участие, медийна среда и др. Основните й изследователски интереси са в областта на социалните науки, политическата философия, нормативните и позитивни теории на демокрацията, и отношението медии-демокрация.

Дебат на български и английски


Transition is understood as the process, which several countries have undergone to bring their infrastructures in line with Western norms. In the Central and Eastern European cases, this has been the process of democratisation and adaptation from a central, state-planned economy to a more liberal, market-based economy.

Further reading on transition:

1) http://www.sscnet.ucla.edu/polisci/faculty/treisman/Papers/Final%20Helsinki%20paper%20nov%2009.pdf

Twenty Years of Political Transition by David Treisman, University of Los Angeles

2) http://siteresources.worldbank.org/ECAEXT/Resources/complete.pdf

Transition. The First Ten Years. Analysis and Lessons for Eastern Europe and the Former Soviet Union by the World Bank.

3) http://www.wiiw.ac.at/development-patterns-of-central-and-east-european-countries-in-the-course-of-transition-and-following-eu-accession–dlp-2985.pdf

Development Patterns of Central and East European Countries (in the course of transition and following EU accession) by Leon Podkaminer of The Viennese Institute for International Economic Studies